Sumène est bâtie au confluent de 2 rivières le Recodier et le Rieutord sur la faille des Cévennes. Située en zone périphérique du Parc National des Cévennes, la ville est une terre de transition avec une partie schisteuse, et une autre calcaire représentée par la garrigue et toutes ses essences odorantes.

D’hier à aujourd’hui
Dès la période paléolithique et néolithique les vallées des Basses Cévennes sont habitées par les hommes préhistoriques. Des traces d’un habitat humain dans les grottes du massif calcaire du Ranc de Banes ont été retrouvées. De nombreux mégalithes s’échelonnent sur les crêtes.

Les Romains qui ont occupé la région construisirent de nombreuses voies de communication et exploitèrent les mines de fer des Jumeaux. La ville est sur la route des Ruthènes voie reliant Nîmes à Millau.

Au IXe siècle, des moines bénédictins s’installent sur la rive gauche du Rieutord et fondent le quartier de « La Coural ». Ils y construisent une église fortifiée qui sera ruinée à la Réforme et entreprennent de grands travaux afin de cultiver la vigne, le châtaignier, les céréales et l’olivier en défrichant et épierrant le territoire. Les parcelles sont implantées sur les terrasses appelées traversiers, faisses, bancels ou accols. Ils exploitèrent également des mines de charbon de terre (mines du Sounalou).

Au Moyen Age, Sumène est une importante cité commerciale protégée par des remparts. La ville a une structure type du village-rue des Basses Cévennes en s’étirant le long du Chemin Royal. Les édifices sont mitoyens et bâtis de part et d’autre de la rue principale. Elle doit son essor économique à l’industrie lainière, à celle du cuir et de la tonnellerie alimentée par les châtaigniers de l’arrière pays. Entre 1490 et 1560 la tonnellerie de Sumène vendait sa production dans tout le Languedoc pour y loger du vin mais aussi dans les ports de pêche tels Marseille ou Sète pour y conserver du thon, des anchois ou des sardines salés. La tonnellerie cévenole s’est maintenue jusqu’au XIXe siècle.

Les idées de la Réforme se diffuse dans les zones économiques les plus florissantes ou l’on tisse la laine, la soie, ou l’on extrait le charbon, ou l’on travaille le cuir et le bois. La population embrassera la religion protestante dont les idées sont colportées par les marchands et artisans qui passent par les Cévennes pour le négoce du tissage. La ville resta 80 ans sans prêtre et sera la première ville après Nîmes à être pourvue d’un pasteur. Elle repassera massivement au catholicisme après la Révocation de l’Edit de Nantes.

A noter un artisanat sur meubles dits de l’Ecole de Sumène (1600 à 1790) donnant de magnifiques placards ou armoires sculptées souvent appelées armoires languedociennes à Pézenas et Marseille.

De la fin du XVIIIe siècle au XIXe siècle c’est l’âge d’or de l’économie cévenole grâce à la soie. Les vers à soie sont élevés dans les magnaneries et le tissage de la soie a lieu dans les filatures le long des rivières. L’arrondissement du Vigan produisait 1 million de kg de cocons. Ganges et sa région devient la capitale de la bonneterie. Il y aura jusqu’à 12 filatures essentiellement le long du Rieutord et 30 magnaneries. La filature du Diguedan est un témoignage de l’architecture type : hautes baies en plein-cintre pour recevoir un bon éclairage, vaste bâtiment pour entreposer les imposants métiers à tisser et accueillir une main d’œuvre féminine en nombre et local accueillant la chaudière pour alimenter les machines à vapeur.

La construction de la route reliant Ganges au Vigan au XVIIIe siècle met à l’écart Sumène qui cesse d’être un passage obligé.

Malgré le déclin de l’industrie de la soie, il reste quelques entreprises innovantes dont l’Arsoie qui produit des bas couture de luxe et exporte dans le monde entier. La ville s’oriente aujourd’hui vers un tourisme vert et une production de qualité : AOC Oignons doux des Cévennes, AOC pélardons, pommes reinettes du Vigan, châtaignes, jus de kiwi…

Autour de Sumène… en randonnant :

  • Le Courpatas : Remontant le cours du Rieutord, promenade le long des terrasses soutenues par des murets en pierre sèche facilitant la culture du fameux oignon doux des Cévennes.
  • Le Ranc de Banes : Randonnée vers le massif des Jumeaux et le Ranc de Banes séparés par les gorges du Rieutord, rivière souvent souterraine. Un point de vue exceptionnel sur les Cévennes et le Mont-Aigoual.
  • Le Prieuré de Cézas : Entre la montagne de la Fage et la montagne des Cagnasses, balade jusqu’au petit prieuré roman de Saint-Martin de Cézas datant du XIIè siècle.

    Retrouvez toutes les randonnées du Sud Cévennes sur le carto-guide "Autour de Ganges et Sumène".


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